Qué es el espectro electromagnético

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Aunque puedes utilizar una cámara termográfica sin ningún conocimiento teórico creo que te será muy provechoso saber al menos qué es esa radiación que la cámara termográfica capta y muestra en forma de termografía. En este artículo podrás encontrar unas pinceladas sobre el asunto muy sencillas, entre otras cosas porque yo no soy especialista en ello y me limito a los conceptos básicos útiles para el trabajo en termografía.

Para empezar hablemos de qué es el electromagnetismo, a ver si lo explico claro. Cualquier  carga eléctrica genera un campo eléctrico a su alrededor,  por otro lado si esa carga eléctrica está en movimiento crea un campo magnético. Si juntamos estos dos campos tenemos un campo electromagnético, no sé si te ha parecido fácil pero es la forma más clara que he encontrado de explicarlo. Por tanto, las cargas eléctricas (electrones y demás) que forman todos los materiales están en continuo movimiento creando un campo electromagnético que se propaga en forma de ondas.  Para que te hagas una idea piensa en una energía que se propaga como las ondas de un estanque, pero en lugar de hacerlo en una superficie ocurre en las tres dimensiones. El ejemplo más conocido  de campo electromagnético es el del Sol que nosotros conocemos como radiación o solar o incluso rayos de Sol.

Salvo que alcance el cero absoluto, es decir  -273,5 grados centígrados, momento en que las partículas de los átomos dejarían de moverse, cosa imposible según el tercer principio de la termodinámica, todos los cuerpos emiten radiación electromagnética de manera continua, por tanto todos los objetos emiten radiación térmica en forma de ondas que se propagan a la velocidad de la luz. Pero estas ondas no son siempre iguales, se clasifican en el llamado espectro electromagnético según su longitud de onda en rayos gamma, rayos X, ultravioleta, visible, infrarrojo y ondas de radio, La longitud de onda es la distancia entre la cresta de dos ondas, si vuelves al ejemplo de las ondas de un estanque sería la distancia en horizontal entre los puntos más altos de las pequeñas ondas que se forman.

Cada cuerpo emite radiación en todas las longitudes de onda en diferentes cantidades, esto sucede tanto para sólidos como para líquidos. Como curiosidad, esto es lo que usan los astrónomos para conocer la composición de las estrellas. Podríamos decir que el espectro de radiaciones que emite un objeto es como su huella dactilar. A menor longitud de onda mayor energía tiene la radiación. En lo referente a la transferencia de calor las radiaciones relevantes son las comprendidas entre las longitudes de onda de 0,1 µm a 100µm que abarca parte de la región ultravioleta, la visible y la infrarroja del espectro electromagnético. Lo puedes ver en la siguiente imagen.

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Por tanto ya sabes qué es lo que capta tu cámara termográfica, radiación electromagnética en la zona del infrarrojo coloquialmente conocida como radiación infrarroja o simplemente infrarrojo. Está formada por longitudes de onda desde 10-6 m. y  10-3 m. Bueno más adelante veremos que las cámaras termográficas comerciales trabajan con sólo con una parte del espectro infrarrojo, pero eso lo veremos más adelante.